Elk hotel is Fawlty Towers

Ter ere van het bezoek van John Cleese aan Nederland, hierbij een verhaal van mij over Fawlty Towers, gepubliceerd in de VPRO Gids in augustus 2006.

fawlty towers

Het hotel dat model stond voor Fawlty Towers wordt verbouwd. De huidige hotelhouder maakt nog steeds reclame met de serie. “Als u eens wist hoe vervelend gasten kunnen zijn.”

Het is een rustige avond in het Gleneagles Hotel. “Iedereen is uit vanwege het mooie weer”, zegt de serveerster. En zo zit ik helemaal alleen in het grote restaurant van dit countryhotel aan de Engelse Rivièra. Gleneagles in het zonnige Torquay is niet zomaar een uitspanning. Hier deed John Cleese zijn inspiratie op voor de hilarische televisie-serie Fawlty Towers. Zou het nog steeds zo’n slecht hotel zijn?

“Kan ik u helpen?”, onderbreekt de ober mijn gemijmer. “Brengt u mij maar roast chicken”, zeg ik na een korte blik in de menukaart. De ober spreekt met een zwaar accent, net als Manuel in de tv-serie. Alleen is zijn accent niet Spaans, maar Oosteuropees. “Ik ben Peter, ik kom uit Polen en loop hier stage.” And he knows nothing, mompel ik er achteraan.

De kip hebben we wel eens lekkerder gegeten, maar gelukkig is het dessert – spotted dick – in orde. De ober is argwanend. “Bent u journalist?”, wil hij weten. “Eh, ja”, antwoord ik betrapt. “Fawlty Towers, daar vond ik niks aan”, verklaart Peter. “I think you have to be British to like that.” Een moment later verschijnt de eigenaar aan tafel: “I am Basil Fawlty”, zegt hij met een knipoog. Hij nodigt mij uit later die week koffie te komen drinken op zijn hotelterras met uitzicht op de Lyme Bay. “Dan zal ik u alles vertellen over Fawlty Towers.”

John Cleese logeerde begin jaren zeventig in Gleneagles vanwege opnamen voor Monty Python’s Flying Circus. De toenmalige eigenaar, Donald Sinclair, zou de leden van het Monty Python-team zo ongastvrij hebben behandeld dat ze na één nachtje besloten hun heil elders te zoeken. Behalve Cleese en zijn toenmalige vrouw Connie Booth (Polly in Fawlty Towers). Zij zagen in de gewezen marine-officier Sinclair gouden materiaal voor een nieuwe tv-serie. De BBC zond Fawlty Towers in 1975 en 1979 uit. Tot op de dag van vandaag wordt de serie wereldwijd herhaald.

“Oh, ik weet nog goed wat er in Gleneagles allemaal is gebeurd”, zegt Joan Nott, een bejaarde dame uit de deftige wijk Warberry in Torquay, die destijds woonruimte verhuurde aan het Monty Python-team. “Cleese vertelde mijn man en mij dat Sinclair ’s avonds in pyjama naar de bar kwam ten teken dat de gasten naar bed moesten. De koffer van Eric Idle werd het raam uit gesmeten omdat er een bom in zou zitten en bij het diner legde Sinclair demonstratief uit hoe er met mes en vork moest worden gegeten.” Ze neemt een slokje van haar brandy met ijs en peinst. “Toch gek. Mijn dochter heeft in 1969 een voortreffelijke huwelijksreceptie gehad in Gleneagles.”

De toenmalige eigenaar is inmiddels overleden. Zijn opvolger, Terrence Taylor (64), schat dat hij de vijfde hotelier is sinds Donald en Betty Sinclair. Juist vanwege Fawlty Towers, dat overigens werd opgenomen in een hotel ten noordwesten van Londen, is Gleneagles altijd een populair toeristenverblijf geweest, denkt Taylor. “Ik maak nog steeds reclame met de tv-serie”, zegt hij tijdens onze koffie-afspraak. “Bussen met toeristen uit de hele wereld komen hier langsrijden. Iedereen wil het hotel zien waar Fawlty Towers op is gebaseerd.”

Ofschoon zelf een groot fan van de serie, is hij niet van plan de John Cleese-rol op zich te nemen. “Gasten willen dat graag. Natuurlijk zou ik sommige toeristen gaarne willen wurgen, maar daar ben ik te beleefd voor.” Taylor vindt dat Cleese met de tv-serie een uitstekende schets heeft gegeven van de verborgen waarheid in het horecawezen. “De buitenwacht krijgt alleen het perfecte plaatje te zien, maar achter de schermen is het in elk hotel Fawlty Towers. Als u eens wist hoe vervelend gasten kunnen zijn. Gisteren nog. Kwam een echtpaar klagen dat de kleur van de gordijnen niet deugde, er een vlek op het tapijt zat en de thee te koud was. Wat ze werkelijk willen is een duurdere kamer, aan de zeezijde, voor dezelfde prijs. Maar dat vertellen ze er natuurlijk niet bij.”

“Ach”, verzucht Taylor, “it’s a job that I love to hate.” Ondertussen verstoren hamers en boren de rust in dit idyllische oord aan de Engelse Rivièra. Alle 41 kamers van Gleneagles worden verbouwd. Op 18 september wordt het geheel vernieuwde hotel heropend. Door niemand minder dan Prunella Scales, Sybil Fawlty in Fawlty Towers. En zo blijft een dertig jaar oude comedy tot de dag van vandaag levend.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *